Per prevenire la prossima pandemia, gli scienziati cercano l’animale zero

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La salute degli animali e la salute umana sono “strettamente interconnesse”

La pandemia COVID-19 che attualmente sta devastando il mondo è iniziata con un semplice virus in un animale. Virus come questo, che possono passare da un animale all’altro, sono chiamati virus zoonotici. Rappresentano il 75 percento di tutte le malattie emergenti alle quali le persone si confrontano oggi e sono una delle aree di studio più critiche quando si tratta di proteggere la salute pubblica.

L’epidemiologo Christine Kreuder Johnson sa che un virus trasportato dalla fauna selvatica in qualsiasi angolo apparentemente remoto del mondo può potenzialmente minacciare la salute degli esseri umani a livello globale. Studia come i virus degli animali “si riversano” nelle popolazioni umane come direttore associato del One Health Institute dell’Università della California, Davis. ” One Health ” è un quadro per pensare a come la salute delle persone, degli animali e del nostro ambiente condiviso sono tutti collegati.

Johnson è l’autore principale di un nuovo studio che ha scoperto che gli animali domestici, insieme alla fauna selvatica che si sono adattati agli umani che invadono i loro habitat, come pipistrelli e roditori, sono responsabili della maggior parte dei virus studiati fino ad oggi che hanno afflitto gli esseri umani dopo la nascita negli animali. Questi risultati sono la prova che gli effetti che gli esseri umani hanno sugli animali possono avere gravi conseguenze sul nostro benessere.

Lo studio è stato finanziato attraverso il programma USAID Emerging Pandemic Threat Predict. Dal 2009, quel programma ha raccolto oltre 140.000 campioni biologici di animali per identificare 1.200 virus – compresi più di 140 nuovi coronavirus – che potrebbero un giorno rappresentare un’altra minaccia globale. Nel corso dei prossimi mesi, esamineranno i loro campioni per vedere se il nuovo coronavirus potrebbe essere passato da animale a uomo anche prima del sospetto poiché spesso può passare inosservato prima che scoppi un focolaio.

Cosa sono i virus zoonotici e cosa li rende particolarmente pericolosi?

Alcuni non sono pericolosi. Molti circolano e sono endemici a livello globale. Esse gravano sulle persone che hanno contatti con gli animali, in particolare gli allevatori di bestiame.

Ma il nuovo coronavirus ha fatto il salto dagli animali agli umani ed è stato in grado di essere trasmesso da uomo a uomo. Poiché proviene da animali, tutti gli esseri umani sono sensibili.

L’intera popolazione mondiale, per la maggior parte, è ingenua con questo nuovo virus perché nessuno di noi è stato esposto ad esso prima. Ed è ciò che lo rende particolarmente pericoloso. Quando sono trasmessi da umani a umani e tutti sono ingenui, ci ammaliamo tutti nello stesso momento. E questo, come hai visto, comporta un enorme onere per le risorse sanitarie pubbliche e le strutture sanitarie che ora hanno un gran numero di malati da affrontare tutti in una volta. In questo modo può essere abbastanza tragico.

In che modo gli scienziati studiano o sorvegliano quei virus nella fauna selvatica?

Molto, molto attentamente. E posso parlare di cuore qui perché ho il grande onore di lavorare come parte del progetto Predict con colleghi in paesi in Africa, Asia e America Latina. Per la maggior parte, sono veterinari della fauna selvatica e sono alcuni dei migliori ambasciatori dei modi di lavorare in modo sicuro, efficace e soprattutto etico con gli animali selvatici. Dobbiamo stare attenti a non aumentare il rischio di malattia.

Come parte del progetto Predict, siamo tutti d’accordo sul fatto che praticamente non avremmo alcuna impronta ecologica. Vorremmo catturare animali, campionare animali e rimetterli a posto. Prendiamo i tamponi. Effettuiamo anche il prelievo di campioni di sangue per cercare altri virus. Ma i tamponi sono il modo migliore per farlo per i coronavirus. E lo faremmo in un modo assolutamente biosicuro. Queste sono le nostre foto nel DPI con le maschere, gli scudi e le tute bianche in Tyvek. È così che abbiamo fatto il campionamento per assicurarci di non mettere a rischio gli operatori sanitari. Inoltre, c’è la possibilità che possiamo dare cose agli animali. Quindi dobbiamo assicurarci di non alterare l’equilibrio in questo modo.

In che modo le malattie zoonotiche come questa possono diffondersi nelle persone?

Condividiamo habitat che non avevamo condiviso in precedenza. In tal modo, abbiamo l’opportunità di interagire con gli animali, fondamentalmente, prendendo dimora vicino alle comunità umane. Molti di questi virus sono potenzialmente condivisi attraverso il contatto con feci o urine o altri modi in cui questi animali condividono il paesaggio.

È molto importante considerare come le nostre azioni stanno cambiando il loro numero. Abbiamo una buona evidenza nell’ecologia delle malattie che quando questi animali hanno interruzioni nel loro habitat, il loro bisogno di spostarsi in modo più efficace aumenta le epidemie nella propria popolazione. Ora ci troviamo in una situazione in cui, man mano che questa pandemia progredisce, ci viene chiesto di ripararci sul posto e rimanere fermi perché è ovvio per tutti che quando ci muoviamo, aumentiamo la probabilità di queste epidemie per iniziare. Le stesse dinamiche della malattia si verificano nella fauna selvatica. Mentre la fauna selvatica viene cacciata o mentre i loro habitat vengono distrutti e devono spostarsi, è quel movimento che aumenta effettivamente la dinamica della malattia e aumenta la probabilità di epidemie in entrambe le popolazioni di animali e umani.

In contesti di mercato, hai specie di animali selvatici molto diversi, pipistrelli e carnivori e ungulati [mammiferi zoccoli]. Quei diversi tipi di animali sono tutti insieme e sono vivi, quindi sono in grado di condividere virus. Questa tendenza dei virus a saltare le specie dovrebbe essere una capacità molto rara e difficile, ma stiamo offrendo opportunità ai virus che mutano naturalmente per avere queste altre specie nelle vicinanze. Stanno condividendo le goccioline respiratorie o c’è contaminazione da urina e feci. In quei contesti ravvicinati con un numero denso di animali, stiamo aumentando l’opportunità che una di queste mutazioni decollerà. E poi, ovviamente, abbiamo portato gli umani in quella stessa situazione, spesso anche in numero denso, quindi è una specie di situazione epidemiologica perfetta per i virus che saltano gli host e trovano una via d’uscita.

Cosa possiamo fare per ridurre al minimo il rischio di un’altra pandemia come quella che stiamo vedendo ora?

C’è molto da fare per regolare il commercio e il traffico di specie selvatiche. Ma penso anche che ci sia molto che possiamo informare su come vivere in modo più sicuro con la fauna selvatica.

Dobbiamo davvero pensare alla salute della fauna selvatica come una specie di quest’ultima frontiera. Abbiamo avuto grandi investimenti nella salute umana, ovviamente necessari. E poi abbiamo avuto grandi investimenti nelle specie domestiche o nella salute degli animali domestici a causa della sicurezza alimentare, e sono i nostri animali domestici. Ma la salute della fauna selvatica è stata in genere l’ultima a venire con relativamente meno persone che lavorano in quella sfera e con meno investimenti spesso, certamente dai governi. Abbiamo imparato molto, ma c’è molto altro da imparare.

Cosa c’entra la salute degli animali e dei loro ambienti con la salute umana?

C’è stato un po ‘di cambiamento di paradigma nella professione sanitaria in cui abbiamo iniziato a renderci conto che la salute degli animali e la salute umana sono abbastanza connesse, che ci sono malattie zoonotiche che otteniamo dagli animali. Abbiamo iniziato a fare molte buone politiche per garantire che la sorveglianza delle malattie degli animali e degli esseri umani fosse più connessa, che stessimo comunicando le nostre scoperte e che fossimo tutti più informati. Ma ciò che è rimasto un po ‘indietro è l’idea che la nostra salute – e certamente la salute degli animali, in particolare della fauna selvatica – sia anche molto dipendente dalla salute ambientale e dall’integrità dell’ecosistema.

Abbiamo salute pubblica e conservazione e abbiamo molti campi che stiamo unendo in una conversazione per cercare di capire il rischio di malattia. È qui che l’ approccio One Health ha davvero senso, in cui vediamo che la salute degli animali e la salute umana sono strettamente, strettamente interconnesse. E poi dobbiamo anche pensare a come la salute ambientale sia davvero al centro di entrambi. La salute pubblica è davvero un problema di salute ambientale.

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